La Estrella


El Santuario de la Virgen de la Estrella y el pueblo abandonado se mantienen a pie, a duras penas, en el fondo del riu Montlleó, uno de los cauces fluviales más desconocidos de nuestras montañas.

            Lo primero que nos viene a la mente al llegar al santuario de la Virgen de la Estrella, es el por qué de su ubicación. Al fondo de un profundo cañón, el riu Monlleó,  casi en su mismo lecho, sin tierras para cultivar, sin finalidad estratégica y lejos de cualquier vía de comunicación, la Estrella es un lugar aislado y solitario. Las dificultades de su acceso y lo abrupto de su entorno han convertido este lugar en uno de los mas desconocidos y misteriosos de toda la Comunidad Valenciana, aunque en la actualidad pertenezca a Aragón.

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            Llegó a tener más de cien habitantes y todavía se conservan varias casas de abolengo en buen estado. La plaza, la iglesia, el hospital, la escuela y el ayuntamiento, siguen en pie a pesar del abandono, la emigración y la catástrofe natural que el nueve de octubre de 1883 provocó veintisiete muertos, cinco desaparecidos y destruyó completamente dieciséis casas de las cuarenta y cinco existentes. Un corrimiento de tierras y la crecida del rio Monlleó provocaron la desgracia.

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            De orígenes confusos, parece que la Estrella ya era un lugar habitado durante la dominación musulmana. Mosqueruela, municipio al que pertenece, fue conquistada en el año 1181 y tras la reconquista se procedió a la repoblación. A causa del carácter extremadamente montañoso, quedaron algunas zonas todavía en poder musulmán. El castillo del Mallo con su caserío, a unos seis kilómetros al noroeste de la Estrella, fue uno de ellos.

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Blasco de Alagón donó estos territorios a Villafranca antes de ser conquistados pero Mosqueruela se apropió de ellos antes de su ocupación. Así se originó un largo litigio entre ambas villas que duró casi un siglo, perteneciendo la Estrella históricamente al Reino de Valencia hasta su incorporación a Mosqueruela. Con la aparición de una Virgen de madera con su hijo y una estrella, comienza la tradición cristiana y se convierte en la principal motivación para que se instalasen y acudiesen peregrinos de toda la comarca.

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  A finales del siglo XIV se construye una pequeña ermita (El Villar de Viñas) que es reformada y ampliada en el siglo XVII. En 1714 se hacen los planos del actual santuario y en 1720 se coloca la primera piedra. En 1738 se construye la “casa nueva” para albergar a los cada vez más numerosos peregrinos.

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            El templo, de tres naves con crucero, cúpula y linterna, tenía unos valiosos retablos que desaparecieron. El techo está decorado con frescos de pasajes alusivos al nuevo y viejo testamento. La fachada, de sillería, tiene dos torres, una a cada lado de la puerta principal.

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    El último domingo de mayo se celebra la tradicional romería desde Mosqueruela. Esta peregrinación se remonta a la Edad Media pero es a mediados del siglo XVII cuando alcanza su mayor esplendor y se funda una cofradía. El papa Inocencio X llegó a conceder indulgencias en 1647 a esta cofradía y a sus peregrinos. Desde entonces, hubo donaciones de tierras a la Virgen por parte de particulares, tal y como se puede comprobar en las escrituras de propiedad. Estas tierras y sus pastos eran trabajadas por los vecinos de la Estrella, y los procuradores del Santuario, cuyos cargos eran hereditarios, cobraban las rentas estipuladas.

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Con este dinero se autofinanciaba la Cofradía y se preparaba la romería. Algunos, procedentes de las mejores tierras, donaban incluso una arroba de paja para las caballerías de los peregrinos, ya que estos tenían derecho a cuadra, rancho y paja. Durante la fiesta se preparaban rollos de pan y una comida para todos los asistentes “el Rancho de la Caridad”. La pobreza y escasez de los masoveros y peregrinos que llegaban a la Estrella, algunos de lugares muy distantes,  hacían que por un día saciasen el hambre y pasaban la noche allí. En los años sesenta, ya en plena crisis del mundo rural, se construyó la pista forestal que permitió acceder a la Estrella vehículos a motor.

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Unos camiones adaptados para el transporte de viajeros permitían, aún en condiciones muy precarias, que un mayor número de personas participasen en la romería. Por entonces, la despoblación de las masías era ya un hecho irreversible.

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            La Estrella tenía un alcalde pedáneo, sacerdote, escuela, una taberna y un correo que iba y venía a pie dos veces por semana. Fue también, a pesar de su suelo pobre y poco profundo, uno de los pocos lugares donde se llegaron a cultivar árboles frutales, ciruelos, manzanas, peras e incluso viñedos. El microclima  templado formado por su orientación y ubicación al fondo del rio facilitaba este hecho, no tan expuesto por otro lado, a los fríos vientos continentales.

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            La dureza de la vida en la Estrella y su autarquía propiciaron la unión más estrecha de sus habitantes ya que era imprescindible para su supervivencia. Su lejanía y el aislamiento explican la importancia del caserío y la existencia  de un mínimo de servicios en un lugar tan escondido e inaccesible. La Estrella está, según palabras de Eduardo Gargalló, arqueólogo e historiador de Mosqueruela, “apiñada en lo hondo de una larga grieta, una grieta por la que discurre, al derretirse la nieve o cuando llueve torrencialmente, el rio Monleón”

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Para visitar este increible rincón del Maestrazgo hay que acceder bien desde Mosqueruela, o bien desde Vilafranca por el barranc dels Frares. La bicicleta de montaña es la mejor opción para llegar a este lugar, apartado y solitario, donde todavía viven Martín y Sinforosa, los últimos habitantes de la Estrella, sin luz electrica, agua potable ni teléfono. Viven, como dicen ellos, como han vivido siempre en las masías del norte e interior de Castellón, entre el aislamiento, la autosubsitencia y la soledad.

blocestrTexto y fotografías: José Manuel Almerich

La Estrella en el record. Planeta Bicicleta

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Categorías: Comunitat Valenciana, Excursiones, Lugares con encanto, Nuestros protagonistas
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José Manuel Almerich

José Manuel AlmerichEscritor, geógrafo y ciclista de montaña, José Manuel Almerich es un apasionado de la bicicleta por caminos forestales y divulgador por naturaleza del patrimonio rural valenciano. Viajero incansable, ha publicado [...]

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